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La Colaboración de Willie Colón/Rubén Blades en Fania Records

Por Joachim Satet, originalmente publicado por SalsaFrance.com Basado en una presentación oral del autor en la conferencia de Escuchando discos, auspiciada por Ecole Abanico, escuela de música Afro-Cubana, en Paris.

Traducido del francés por Alison Weinstock, Editor, Rubén Blades Discography
Traducido del inglés al español por Rosa Inés Figueroa.

Nota de la Fundación Música de Puerto Rico: Las opiniones del autor en este artículo invitado, no reflejan necesariamente los puntos de vista de la Fundación.

Willie Colon
Willie Colón ya era una estrella cuando los dos hombres empezaron a trabajar juntos. Nacido en abril de 1950, en el Bronx, Nueva York, empezó a tocar la trompeta a los 12 años de edad, antes de edcidirse por el trombón a los 14 y reunir a su propio grupo: Los Dandees.

En 1967, cuando tenía apenas 17 años, grabó su primer álbum "El Malo" en el cual hacía de niño malo, usando una imagen de gangster, algo así como lo que hacen los raperos de hoy en día. El disco tuvo un éxito inmediato. El sonido rudo de aquel disco con un bajo registro de los trombones en la parte de los cobres, algo sucio, fue la característica inmediata de lo que sería la salsa 3 ó 4 años después para ser más exactos.

El joven cantante del grupo era una Puertorriqueño llamado Héctor Lavoe. Él tomaría parte en 10 álbums de Willie Colón, hasta el año 1977 (lo que hace un promedio de un disco al año!), volviéndose entretanto una verdadera leyenda viviente. Empezó su carrera como solista hasta que las drogas se apoderaron de él. Después de una sobredosis, la leyenda viviente se convirtió en tan sólo una corta leyenda.

Por eso, cuando en 1977 Willie Colón también se volvió una estrella, ya no tenía cantante.

Ruben Blades En lo que a Rubén Blades respecta, su carrera es menos lineal. Sus mismos padres y abuelos habían tomado ya sorprendentes rutas. Su abuelo paterno era inglés (lo que justifica completamente la pronunciación en inglés de Blades, que él mismo hace). Por el lado materno, su abuelo era de Louisiana. Su abuela materna, española de Galicia y su abuela paterna, de Colombia. No bastando esta mezcla, la madre de Rubén era cubana y su padre panameño. Su madre era cantante, pianista y actriz de radionovelas, mientras que su padre tocaba el bongó y fungía de. policía.

Comenzó sus estudios en la facultad de Ley y Ciencias Políticas de la Universidad Nacional de Panamá mientras cantaba con varios grupos. Al poco tiempo sus profesores le prohibieron que apareciera en conciertos alegando que era poco serio para un futuro abogado. Esto no impidió que Pancho Crystal, el productor de Richie Ray y Bobby Cruz y Joe Cuba, se percatara de su talento.

En 1969, alteradas las condiciones socials en Panamá, el ejército cerró la universidad. Aprovechando que su hermano Luis trabajaba en las aerolíneas Pan Am (toda una familia de viajeros y músicos! Otro de sus hermanos, Roberto, ganó el premio Grammy 2002 de salsa), Rubén compró un pasaje a New York por el que tan sólo pagó 20 dólares.

Aprovechó su contacto con Pancho Cristal para ingresar finalmente en la industria de la grabación y en 1970 grabó junto a Pete Rodríguez (no "El Conde"sino "El Rey del Boogaloo"), el álbum intitulado "De Panamá a Nueva York", para el cual compuso nueve de las diez canciones que cantó. Estas nueve canciones ya nos muestran muchas de las características de sus futuras composiciones, así como su estilo al cantar. Pero el disco no tuvo éxito.

Por lo tanto regresó a la ciudad de Panamá, cuando reabría la universidad, y terminó sus estudios de leyes. Durante ese tiempo, la situación de su familia se volvió políticamente incómoda, obligándolos a exiliarse en Miami en 1973. No dispuesto a seguir la profesión de abogado bajo un régimen militar, Rubén les da el alcance en 1974 para seguir rumbo a Nueva York ese mismo año.

En busca de trabajo, contacta a la Fania Record (la única casa de grabación de salsa en aquella época!), por recomendación de Roberto Roena quien ya lo había escuchado cantar en Panamá. Rubén recuerda el siguiente dialogo telefónico:
- Aquí estoy en Nueva York, y quisiera grabar algunas canciones.
- En realidad, no necesitamos a nadie por el momento.
- Ah, bueno, entonces ¿qué tienen?, ¿tienen algo disponible?
- De hecho, estamos buscando a alguien para que se ocupe del correo.
- Está bien, lo tomo.

En 1975 Ray Barretto buscaba a alguien que reemplazara a Tito Allen, quien se acababa de ir. Roberto Roena le explicó entonces cómo era que aquel muchachito encargado del correo cantaba tan bien, y Rubén se convirtió así probablemente en el primer cantante en pasar una audición en la oficina de correos de una compañía de grabación. Cantó en el álbum "Barretto" y en el que inmediatamente siguió, con otro cantante, Tito Gómez.

Terminó grabando una de sus canciones con Willie Colón, "El Cazangero", inspirada en música brasileña. La canto en el álbum "El bueno, el malo, el feo", décimo álbum de Willie Colón, ultimo álbum de su colaboración con Héctor Lavoe. Cabe anotar que en la sección de cobres, durante la sesión de grabación, incluyó a miembros de los futuros Blue Brothers.

Metiendo Mano (1977):

Pablo Pueblo / Según El Color / La Maleta / Me Recordarás / Plantación Adentro / La Mora / Lluvia De Tu Cielo / Fue Varón / Pueblo Leopoldo Pineda, trombón / Papo Vasquez, trombón / Lewis Kahn, trombón / Salvador Cuevas, bajo / Milton Cardona, conga, clave, batería, quinto / Jose Mangual Jr., bongos, maracas, percusión / Nicky Marrero, timbales / José Torres, piano / Sonny Bravo, piano / Tom Malone, tuba, arpa sintetizador / Yomo Toro, cuatro, guitarra acústica / Rubén Blades, vocalista principal, guitarra acústica / Willie Colón, solo trombón.

Esto nos lleva al año 1977. Es el año en que Héctor deja la orquesta de Willie, quien contrata entonces a Rubén. Este llega con una pila de composiciones bajo el brazo. De las nueve en el disco "Metiendo mano", que marca realmente el inicio de la colaboración entre los dos artistas, Rubén escribe cuatro. El proceso creativo fue siempre el mismo entre ellos: Rubén componía y Willie era quien decidía quién se encargaría de los arreglos (generalmente, él mismo).

Pablo Pueblo:
Característica del temperamento de Rubén, "Pablo Pueblo" (letra es seguramente una de las canciones responsables del éxito inmediato de ese álbum. Muchos de los rasgos de las canciones españolas y latinoamericanas son tomadas y retrabajadas en esta pieza, en particular aquellos de canciones y poesía épica.

La canción, en todo el Caribe y Sudamérica, había sido usada desde hacía mucho como crónica social, teniendo el papel que ahora tienen los noticieros de televisión. Generalmente uno encuentra textos que narran la gloria de algún personaje, donde se describen todas sus hazañas y heroíco comportamiento.

Don Quijote, de Cervantes, fue escrita con ese modelo, sustituyendo al típico héroe por un ridículo personaje. Ya la primera canción del disco de Pete Rodríguez, compuesta y cantada por Rubén en 1970, hablaba de la muerte de un ficticio guerrillero, Juan González (probablemente inspirado en el Che, quien muriera tres años antes). Existen otros ejemplos, testimonios de elecciones en Cuba, Puerto Rico y República Dominicana, donde los candidatos contrataban músicos para que compusieran canciones que explicaran el por qué era necesario votar por ellos, y que están basadas de alguna manera en el mismo principio: contar los hechos tomando el comportamiento ejemplar y heroíco de una persona.

El personaje de Pedro Puebla, por su parte, es un héroe cotidiano que regresa a su casa después de un arduo día de trabajo en la fábrica y se pregunta cómo va a hacer para mantener a su familia con el mísero salario que gana.

Esta canción (con arreglos de Luis "Perico" Ortiz) es el primer brote de "salsa conciente" en el panorama salsero de Nueva York. Es una pieza que a pesar de decir "Eres tan linda, muchacha, ven a bailar conmigo", le dice a la gente lo que son y lo que viven cada día.

La Maleta:
En "Maleta" (letra), Rubén habla de la vida stressante de Nueva York y de que uno se encuentra mucho mejor en su país de origen. "Maleta", la de aquellos inmigrantes que están siempre listos a empacar de nuevo sin siquiera haberlo decidido.

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